我 et les Shang

我 wǒ je l’un des premiers caractères qu’on étudie reste mystérieux. L’étudiant apprend que c’est un emprunt, le caractère a été emprunté pour sa phonétique. En d’autres termes, la graphie a été choisie seulement pour sa prononciation car elle correspondait à la prononciation de je à l’oral. La composition du caractère n’avait pas de relation avec le sens. 

La lance

 Revenons aux premières écritures de 我, il est admis qu’elles décrivaient une lance dont la hampe est surmontée d’une tête munie de dents.
Les écritures ossécailles le montrent :

Sur les bronzes Shang, l’écriture est déjà stylisée :

La langue et les armes


Les Shang étaient un peuple de guerriers et leur langue le reflètent. De nombreuses graphies d’armes sont à l’origine de caractères :

Saisir une lance


Si l’explication de l’emprunt phonétique ne satisfait pas, il faut décomposer les graphies. Hua Qiang  dans une note « 戈和我 » rappelle que 我 est formé de la clé de la lance 戈 et de la griffe 爪 – dont l’un des sens est saisir un objet, ce qui donne une association de caractères (会意字) signifiant tenir une lance. Pourquoi, sous les Shang, utilise-t-on cette association saisir + lance pour la première personne ?

Nous, les Shang

Les Shang ont, selon le chercheur, inventé la lance en bronze. Elle était l’arme favorite de l’époque, tous ceux qui tenaient une lance étaient des Shang. Par extension, le sens est passé à Nous les Shang
我, à l’époque Shang, comme dans les textes classiques ultérieurs, était utilisé pour la première personne du pluriel ( nous) et la première personne du singulier (je). Le roi employait 我, dans le sens de je et/ou de nous souverain.

朕 zhèn et 余 yú signifiaient également je mais seulement je. Plus tard, en chinois classique, ils continueront d’avoir le sens de je. A partir de Qin Shi Huangdi – 221, 朕 sera utilisé par l’empereur.

Lance et sa grande famille

NB : 戈 gē lance entre dans la composition de nombreux caractères, quelques armes comme 矛 máo pique et lance 戌 xū ( grand lance s’élargissant vers le tranchant) et beaucoup d’autres :

(Illustration tirée de 漢字樹,廖文豪).

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29 juillet 2021

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