La prune et le voyage

Quand on retrace l’histoire des caractères dans le champ sémantique de l’arbre et du bois, on rencontre par exemple les caractères suivants : 木, 本 ,末, 果,  桌, 李.
李 lǐ signifie prune et est également un nom de famille très répandu. Le poète des Tang Li Ba i 李白 avait ce 李. Certains dictionnaires donnent pour signification supplémentaire prêt à voyager, on retrouve 李 dans 行李 xíng li bagage. On peut être assez étonné qu’une prune devienne un bagage. Autant 行 xíng (marcher, agir, faire) a sa place , autant prune jure dans le tableau. 
Les explications habituelles des premières écritures tournent autour de la partie supérieure dont le sens d’origine est arbre et voit en dessous un fruit mûr avec des feuilles ou d’autres considèrent que la première graphie représentait l’enfant dès le début.
En fouinant dans les études, j’ai trouvé que 季旭昇 dans 說文新證 (page 486) rappelle que certaines premières écritures étaient composées de 来, qui a donné le son. Comme il arrive souvent, le caractère a été « abrégé » ; ici en 木.  On peut s’interroger sur le lien du sens de « prêt à voyager » et de 来, venir. L’explication peut venir de ce 来. Un jour, on découvrira peut-être plus d’arguments pour aller dans ce sens.

Le tableau ci-dessous est issu de cet ouvrage. La graphie 1 est de l’époque des Shang, de 2 à 6 des Royaumes Combattants (2, Etat de Qi ; 3, Jin, 4 à 6, variantes de Chu). 7, 8, 9 des Qin, 10 des Han occidentaux.

Une autre explication plus probable : 行理  xíng  lǐ avait le sens de « voyageur » et de « bagages que prend un voyageur avec lui » dans les anciens textes dès le Zuo Zhuan ( principal commentaire des Annales des Printemps et des Automnes, une chronique de l’État de Lu de 722 à 480 av. J.-C). 行理之 往 來(左 傳 僖 三 十 年), Les messagers vont et viennent (Dictionnaire Couvreur, p.464). 李, même prononciation que 理, est certainement un emprunt. L’histoire, à ses débuts, a vu de nombreux va-et-vient de sens entre caractères. 行 et 理 ne sont plus utilisés ensemble. La prune a pris le relais. Je remercie Jean-Michel Bindner de m’avoir signalé cette option.

木 mù, bois, arbre
本, běn, racine
末, mò, extrémité
果, guǒ, fruit
桌 zhuō, table / bureau

A suivre… !

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8 janvier 2021

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